Webb sigue desarrollándose; tiene combustible suficiente para más de una década

Estamos a punto de intentar extender completamente la protección solar.

Cuando esté plenamente operativo, el telescopio espacial James Webb será enorme, con un parasol de 12 x 22 metros. Obviamente, sin embargo, no puede ser enviado al espacio en esa configuración. Por ello, a la tensión del lanzamiento le seguirán semanas de días igual de angustiosos mientras se van desplegando las diferentes partes del observatorio.

La buena noticia es que el proceso ya ha comenzado, y todo ha salido sin problemas hasta ahora. Mientras tanto, la NASA ha analizado los resultados de los primeros disparos de los cohetes de a bordo del observatorio, y ha determinado que tendrá suficiente combustible para “bastante más” de una década de operaciones.

Buenas noticias sobre el combustible

El Webb orbitará en una posición denominada punto de Lagrange L2, un lugar situado a unos 1,4 millones de kilómetros de la Tierra. Entrar en esa órbita requiere moverse fuera del plano definido por la órbita de la Tierra alrededor del Sol, y llegar con un ángulo poco profundo para que el Webb no sobrepase su objetivo.

Para alcanzar la trayectoria adecuada, el Webb se basa tanto en el rumbo inicial fijado por su vehículo de lanzamiento Ariane 5 como en una serie de ajustes de rumbo impulsados por sus motores de a bordo. Esos motores de a bordo se encargarán posteriormente de realizar los ajustes necesarios para preservar el Webb en su órbita y orientado adecuadamente para las observaciones. Cuanto más eficazmente se realicen las primeras partes, más podrá hacer el Webb con el combustible restante.

El Webb ha realizado ya dos disparos de corrección de rumbo, y sus controladores han analizado los resultados y la cantidad de combustible utilizada. “¿Sus resultados? “El observatorio debería tener suficiente propulsor para permitir el apoyo de las operaciones científicas en órbita durante bastante más de una vida científica de 10 años”.

El equipo de Webb lo atribuye en gran medida al lanzador Ariane 5, que superó con creces los requisitos mínimos necesarios para poner a Webb en el rumbo correcto, y a un exitoso primer ajuste de rumbo.

El rendimiento del vehículo de lanzamiento también explica una pequeña rareza que tuvo lugar poco después de que el observatorio se separara del vehículo de lanzamiento, cuando el panel solar del Webb se desplegó antes de lo esperado. Resulta que los paneles podían desplegarse cuando el telescopio había alcanzado la orientación correcta con respecto al Sol para producir una potencia significativa. El vehículo de lanzamiento hizo un trabajo tan bueno de orientación del Webb que esto ocurrió antes de lo esperado, lo que llevó a la rápida extensión de los paneles.

Despliegue sin dramas

Mientras tanto, el proceso de poner el Webb en su configuración operativa ha continuado. El parasol del Webb deberá pasar por cinco procesos distintos para alcanzar su configuración final, y los dos primeros ya se han completado. Para el lanzamiento, se estiba como si estuviera comprimido y luego se dobla por la mitad alrededor del hardware del telescopio.

En pasos separados, las porciones delantera y trasera del parasol se han desplegado ahora, llevando a Webb a su longitud completa por primera vez desde que estaba en la Tierra. Los próximos pasos consistirán en extender los lados izquierdo y derecho, para luego separar las diferentes capas del parasol y añadir tensión que las extenderá a su tamaño completo. Pasarán unos cinco días antes de que se complete este proceso.

Aún así, con el escudo solar al menos parcialmente funcional, la NASA ha añadido ahora los datos de temperatura a la página web de ¿Dónde está Webb? página web de seguimiento. Incluso sin ningún hardware de refrigeración en funcionamiento, y sin el parasol en su máxima extensión, los extremos de calor y frío del observatorio difieren ahora en más de 160º C.

Aparte del parasol, hay otro cambio de hardware que se está produciendo mientras se escribe esta historia. El telescopio se asienta sobre un pedestal que lo eleva por encima del parasol y le provee un mayor campo de visión. De igual manera que con la mayoría del resto del hardware, ese pedestal, el Conjunto de Torre Desplegable, estaba en una posición compacta para el lanzamiento; ahora se está poniendo en su configuración totalmente extendida. La NASA dice que podría llevar hasta seis horas completar este proceso.

Actualización: La extensión del ensamblaje de la torre desplegable se ha completado con éxito.

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Michael Rojas

Michael Rojas

Me convertí en un entusiasta de la tecnología a finales de 2012, y desde entonces, he estado trabajando para publicaciones de renombre en toda América y España como freelance para cubrir productos de empresas como Apple, Samsung, LG entre otras. ¡Gracias por leerme! Si deseas saber más sobre mis servicios, envíame tu consulta a michaelrojas@elenbyte.com.

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