Un misterioso hackeo de satélites tiene víctimas más allá de Ucrania

El mayor hackeo desde el inicio de la guerra de Rusia dejó sin conexión a miles de personas.

A más de 22.000 millas por encima de la Tierra, el KA-SAT está bloqueado en órbita. Viajando a 11.000 kilómetros por hora, en sincronía con la rotación del planeta, el satélite transmite Internet de alta velocidad a personas de toda Europa. Desde 2011, ha ayudado a propietarios de viviendas, empresas y militares a conectarse. Sin embargo, cuando las tropas rusas entraron en Ucrania en las primeras horas del 24 de febrero, las conexiones de Internet por satélite se interrumpieron. Un misterioso ciberataque contra la infraestructura terrestre del satélite -no contra el propio satélite- sumió a decenas de miles de personas en la oscuridad de Internet.

Un misterioso hackeo de satélites tiene víctimas más allá de Ucrania

Entre ellos, parte de las defensas de Ucrania. "Fue una pérdida realmente enorme en las comunicaciones al principio de la guerra", aseguró Viktor Zhora, un alto funcionario de la agencia de ciberseguridad de Ucrania, los Servicios Estatales de Comunicación Especial y Protección de la Información (SSSCIP), dos semanas después. No dio más detalles, y el SSSCIP no respondió a la petición de WIRED de hacer comentarios. Pero el ataque contra el sistema de Internet por satélite, propiedad de la empresa estadounidense Viasat desde el año pasado, tuvo ramificaciones aún más amplias. Los usuarios de las conexiones a Internet por satélite se quedaron sin conexión en toda Europa, desde Polonia hasta Francia.

Casi un mes después del ataque, las interrupciones continúan. Miles de personas siguen sin conexión en Europa -alrededor de 2.000 aerogeneradores siguen desconectados en Alemania- y las empresas se apresuran a sustituir los módems rotos o a arreglar las conexiones con actualizaciones. Múltiples agencias de inteligencia, incluidas las de Estados Unidos y Europa, también están investigando el ataque. El pirateo de Viasat es posiblemente el mayor ciberataque conocido públicamente desde que Rusia invadió Ucrania, y destaca por su impacto más allá de las fronteras de este país. Pero los detalles del ataque, su propósito y quién lo llevó a cabo siguen siendo una incógnita, aunque los expertos tienen sus sospechas.

Las conexiones a Internet por satélite suelen utilizarse en zonas con poca cobertura de cable, y las utilizan tanto los ciudadanos de a pie como los organismos oficiales. La configuración es diferente a la de la típica red wifi del hogar o de la oficina, que en su mayoría dependen de conexiones de banda ancha por cable. "Las comunicaciones por satélite constan de tres componentes principales", explica Laetitia Cesari Zarkan, consultora del Instituto de las Naciones Unidas para la Investigación sobre el Desarme y estudiante de doctorado en la Universidad de Luxemburgo.

Como primer punto, está la nave espacial en órbita, que se utiliza para enviar "haces puntuales" a la Tierra; estos haces proporcionan cobertura de Internet a zonas específicas en tierra. Estos haces son captados por las antenas parabólicas en tierra. Se pueden colocar en los laterales de los edificios o en los aviones para alimentar el wifi en vuelo. Y, por último, están las redes terrestres, que se comunican con los sistemas de las personas y pueden configurarlos. "La red terrestre es un conjunto de estaciones terrestres conectadas a Internet mediante cables de fibra óptica", explica Zarkan.

Aparte del comentario de Zhora, el "gobierno" ucraniano ha permanecido en silencio sobre el ataque. Sin embargo, las comunicaciones por satélite, también conocidas como satcom, parecen utilizarse con frecuencia en el país. Ucrania tiene el sistema más transparente del mundo para el rastreo de los gastos del gobierno, y los múltiples "contratos" gubernamentales demuestran que el SSSCIP y la policía han adquirido esta tecnología. Por ejemplo, durante las elecciones ucranianas de 2012, se utilizaron más de 12.000 puntos de conexión a Internet por satélite para supervisar las votaciones, según demuestran los documentos oficiales descubiertos por la empresa europea de ciberseguridad SEKOIA.IO.

"Para interrumpir las comunicaciones por satélite, la mayoría de la gente -incluido yo- se fijaría en la señal en el espacio, porque está expuesta", dice Peter Lemme, un especialista en aviación que también escribe sobre comunicaciones por satélite. "Se pueden transmitir señales hacia el satélite que bloquearían efectivamente su capacidad de recibir señales de módems legítimos". Elon Musk ha afirmado que los sistemas de satélite Starlink que envió a Ucrania han sufrido ataques de interferencia.

Sin embargo, es posible que el ataque contra Viasat no haya implicado una interferencia. El ataque contra la red fue un "evento cibernético deliberado, aislado y externo", según el portavoz de Viasat, Chris Phillips. El ataque sólo afectó a los clientes de banda ancha fija y no causó interrupciones a las aerolíneas ni a los clientes gubernamentales de Viasat, dice la empresa, y no se vieron afectados los datos de los clientes. Sin embargo, los módems de los usuarios no han podido conectarse a la red y han quedado inutilizados.

El martes, el presidente de Viasat, Mark Dankberg, dijo en una conferencia sobre satélites que la compañía compró el KA-SAT en Europa el año pasado, y su base de clientes sigue siendo operada por un tercero como parte de la transición. "Creemos que para este evento en particular era evitable, pero no teníamos esa capacidad en ese caso", afirmó Dankberg, confirmando que miles de módems fueron desconectados. "En la mayoría de los casos de los módems que se desconectaron, hay que sustituirlos. Se pueden renovar, así que estamos reciclando los módems", dijo Dankberg.

"Hasta la fecha no hay pruebas de que el satélite KA-SAT, la infraestructura de la red central o las pasarelas se hayan visto afectadas por este incidente", afirma Phillips en un comunicado. En cambio, Viasat dice que el ciberataque fue el resultado de una mala configuración en una "sección de gestión" de su red, como informó por primera vez Reuters. La compañía declinó proporcionar más detalles sobre la naturaleza técnica del incidente, citando las investigaciones en curso. Viasat dice que ahora se está centrando en recuperarse de la interrupción parcial.

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Laura Andrade

Laura Andrade

Laura Andrade es una periodista freelance especializada en la investigación de la electrónica de consumo, especialmente de smartphones, tabletas y ordenadores. Actualmente participa en varios proyectos en los que se ha encargado de escribir sobre lanzamientos de nuevos productos digitales, aplicaciones, sitios y servicios para publicaciones impresas o en línea. Está constantemente estudiando las últimas tecnologías para estar siempre al día.

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