Un detective aficionado ayuda a resolver un misterio de 160 años descifrando una carta de Charles Dickens

El pasado mes de octubre, un proyecto llamado El Código Dickens hizo un llamamiento público a los aficionados a los rompecabezas y a los descifradores de códigos para que les ayudaran a descifrar una carta escrita por el novelista victoriano Charles Dickens en un estilo de taquigrafía tortuosamente idiosincrásico. El esfuerzo colectivo ayudó a los investigadores a reconstruir las tres cuartas partes de la transcripción. Shane Baggs, un especialista en soporte técnico informático de San José, California, ganó el concurso general, mientras que un estudiante universitario de la Universidad de Virginia llamado Ken Cox fue declarado subcampeón.

El propio Dickens apenas necesita presentación, considerado por muchos como el mejor novelista de la era victoriana. Grandes esperanzas, Oliver Twist, Historia de dos ciudades y, por supuesto, su eterna novela de 1843 Cuento de Navidad, son sólo algunas de las obras que contribuyen a esa merecida reputación. Un aspecto menos conocido de la vida de Dickens es que aprendió por sí mismo una forma particularmente difícil de taquigrafía cuando era adolescente, basándose en un manual del siglo XVIII llamado Brachygraphy del taquígrafo Thomas Gurney. Dickens lo menciona de pasada en su novela semiautobiográfica David Copperfield:

Compré un esquema aprobado del noble arte y misterio de la taquigrafía (que me costó diez y seis peniques); y me sumergí en un mar de perplejidad que me llevó, en pocas semanas, a los confines de la distracción. Los cambios que se hacían sobre los puntos, que en tal posición significaban tal cosa, y en tal otra posición otra totalmente distinta; los maravillosos caprichos que jugaban los círculos; las inexplicables consecuencias que se derivaban de marcas como patas de mosca; los tremendos efectos de una curva en un lugar equivocado; no sólo turbaban mis horas de vigilia, sino que reaparecían ante mí en el sueño.

Dickens tardó cerca de un año en dominar la braquigrafía de Gurney, y pasó tres años utilizando la taquigrafía como taquígrafo judicial. También empezó a añadir sus propios símbolos para escribir notas personales a sí mismo, mantener cuadernos de enseñanza, escribir cartas, etc. Por desgracia, se conservan muy pocos ejemplos. Sólo se conocen unos diez manuscritos de taquigrafía de Dickens, que datan de la década de 1830 a finales de la de 1860. Varios de ellos permanecen sin descifrar, incluyendo una carta de la década de 1850 y un conjunto de cuadernos de taquigrafía recopilados por el alumno de taquigrafía de Dickens, Arthur Stone (el hijo de su amigo y vecino).

Un detective aficionado ayuda a resolver un misterio de 160 años descifrando una carta de Charles Dickens

El proyecto del Código Dickens es obra de dos estudiosos de Dickens: Claire Wood, de la Universidad de Leicester, y Hugo Bowles, de la Universidad de Foggia. “La taquigrafía de Dickens ha resultado ser extremadamente difícil de descifrar”, escribieron en el sitio web del proyecto. Para aquellos que buscan descifrar el código, es útil identificar el material de origen, aunque “en la mayoría de los casos, los expertos no han podido localizar los textos de origen utilizados para los ejercicios”, escribieron. “Podrían ser pasajes publicados o inéditos escritos por Dickens, o por otro autor”.

Una de las muestras de la taquigrafía de Dickens es un ejercicio de dictado titulado “Sydney Smith”, probablemente surgido de las lecciones de taquigrafía que dio a Arthur Stone. Dickens era un gran admirador de un reverendo filósofo de ese nombre, y a menudo llevaba consigo una copia de los Esbozos Elementales de Filosofía Moral de Smith. Dickens admiraba tanto a Smith, de hecho, que llamó a su séptimo hijo Sydney Smith Haldimand Dickens.

Entonces, ¿a qué Sydney Smith se refería el ejercicio de dictado: al hijo o al filósofo? Según Wood y Bowles, esto fue bastante fácil de descifrar gracias a un símbolo conocido que significa “mundo”. Sólo tuvieron que buscar las apariciones de “mundo” en las obras del filósofo, lo que dio lugar a unos 10 candidatos. Pero sólo una de ellas utilizaba “mundo” en la primera línea de un párrafo: una conferencia titulada “Sobre la conducta del entendimiento”. Wood y Bowles creen que tiene sentido que Dickens hubiera dictado algo de su filósofo favorito a Stone como parte de las lecciones de taquigrafía de éste. Una vez identificado el texto, fue relativamente sencillo completar el resto de la transcripción.

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Jessica Ávila

Jessica Ávila

Me apasiona la música y todo lo relacionado con lo audiovisual desde muy joven, y crecí en esta carrera que me permite utilizar mis conocimientos sobre tecnología de consumo día a día. Puedes seguir mis artículos aquí en Elenbyte para obtener información sobre algunos de los últimos avances tecnológicos, así como los dispositivos más sofisticados y de primera categoría a medida que estén disponibles.

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