Se trasplanta por primera vez un corazón de cerdo a un humano

El lunes, la Facultad de Medicina de la Universidad de Maryland anunció que su personal había completado el primer trasplante de un corazón de cerdo a un humano. El paciente que recibió el corazón padecía una enfermedad cardíaca en fase terminal y estaba demasiado enfermo para poder entrar en la lista de trasplantes estándar. Tres días después de la intervención, el paciente seguía vivo.

La idea de utilizar órganos no humanos como sustitutos de los humanos dañados -llamada xenotrasplante- tiene una larga historia, inspirada en el hecho de que hay más personas en las listas de espera de órganos que donantes. Y en los últimos años, nuestra capacidad para editar genes de forma selectiva ha motivado a los investigadores a empezar a modificar genéticamente a los cerdos para que sean mejores donantes. Pero la reciente operación no formaba parte de un ensayo clínico, por lo que no debe considerarse un indicio de que este enfoque esté listo para una prueba generalizada de seguridad y eficacia.

En cambio, la cirugía fue autorizada por la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) en el marco de su programa de acceso de uso compasivo, que permite a los pacientes que se enfrentan a enfermedades potencialmente mortales recibir tratamientos en investigación que aún no han pasado por pruebas clínicas rigurosas.

El corazón utilizado para este trasplante procede de una línea modificada genéticamente para reducir las posibilidades de rechazo por parte del sistema inmunitario humano. Hay una serie de líneas que han sido diseñadas con este objetivo (hay una revisión de algunas de las ideas que compiten sobre qué modificar). Esta línea fue desarrollada por una compañía llamada Revivicor (ahora parte de United Therapeutics), pero la compañía no proporciona ningún detalle en su sitio web de los cambios precisos realizados. La búsqueda de Revivicor en ClinicalTrials.gov sólo arroja un único resultado que implica una línea porcina completamente diferente.

Así que es difícil saber exactamente qué genes se modificaron en estos cerdos. El comunicado de prensa de la Universidad de Maryland indica que se eliminaron tres genes porcinos para reducir su perfil inmunitario y evitar el rechazo, y un cuarto para bloquear el “crecimiento excesivo” de las células porcinas. Además, se insertaron seis genes humanos en los cerdos para aumentar la tolerancia del sistema inmunitario humano a las células extrañas. Aunque es fácil especular sobre cuáles podrían ser estos genes, la lista potencial de objetivos es mucho mayor que lo que se ha editado realmente.

Dada la cantidad de esfuerzo que se ha dedicado a generar las líneas de cerdos, es evidente que era cuestión de tiempo que se intentara realizar este tipo de trasplantes. Pero la falta de detalles sobre el donante de corazón desarrollado comercialmente hace que sea difícil juzgar este primer esfuerzo a nivel científico. Y el hecho de que el procedimiento se haya llevado a cabo sin un plan transparente para evaluar la seguridad del trasplante hace que se cuestione el grado de información del primer esfuerzo.

Sin embargo, desde el punto de vista humano, alguien que ha estado en el hospital durante meses por falta de un corazón que funcione adecuadamente tiene ahora uno. Y su capacidad para seguir funcionando nos dirá algo.

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Laura Andrade

Laura Andrade

Laura Andrade es una periodista freelance especializada en la investigación de la electrónica de consumo, especialmente de smartphones, tabletas y ordenadores. Actualmente participa en varios proyectos en los que se ha encargado de escribir sobre lanzamientos de nuevos productos digitales, aplicaciones, sitios y servicios para publicaciones impresas o en línea. Está constantemente estudiando las últimas tecnologías para estar siempre al día.

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