Se necesitan más pruebas para establecer las credenciales ecológicas del 5G

Las expectativas generalizadas de que la 5G será una tecnología ecológica no están respaldadas actualmente por una base de pruebas sólida, disponible públicamente y totalmente transparente, advierte una revisión de las pruebas sobre los impactos del uso de la energía de la 5G realizada por académicos de la Escuela de Negocios de la Universidad de Sussex.

La investigación advierte que los estudios académicos y de la industria existentes sobre las implicaciones del uso de la energía de la 5G no proporcionan una visión global de los impactos generales del uso de la energía de la 5G y pasan por alto tres cuestiones potencialmente significativas que la investigación más amplia sobre los impactos del uso de la energía de otras tecnologías de la información y la comunicación (TIC) sugiere que podrían ser importantes.

Los académicos del Sussex Energy Group también advierten de que la adopción generalizada de suscripciones de datos ilimitadas para los usuarios de la 5G y la facilitación de servicios móviles avanzados y de uso intensivo de datos, como la RV y los juegos móviles más sofisticados, podrían fomentar prácticas de uso intensivo de energía, contribuir a niveles cada vez mayores de tráfico de datos y contrarrestar el potencial de ahorro de energía de las mejoras de eficiencia de la 5G.

La necesidad de actualizar las infraestructuras a gran escala cada década para dar cabida a las redes móviles de nueva generación y la vida útil aún más corta de los teléfonos inteligentes suponen un importante impacto medioambiental que debe combatirse mediante el diseño modular de las infraestructuras de red, la legislación sobre el derecho a la reparación y la prohibición de la obsolescencia programada por parte de los fabricantes, detalla el estudio recién publicado en Renewable and Sustainable Energy Reviews.

El estudio, financiado por el Centro de Investigación de Soluciones a la Demanda de Energía, también recomienda a los operadores de redes y proveedores de servicios que conciencien a los usuarios y hagan más transparente la información sobre las implicaciones en el uso de la energía de diferentes prácticas, como la transmisión de vídeo por Wi-Fi en lugar de por datos móviles o el envío de un mensaje por SMS en lugar de por mensajería instantánea.

El estudio recomienda que los desarrolladores de aplicaciones tengan en cuenta la sostenibilidad y la eficiencia energética en las primeras fases del diseño.

Benjamin Sovacool, catedrático de Política Energética de la Unidad de Investigación de Política Científica de la Escuela de Negocios de la Universidad de Sussex, afirmó: "No se han realizado suficientes trabajos enfocados en el usuario que se centren en la relación entre el uso de la energía 5G y el comportamiento de los usuarios, lo que deja preguntas sin respuesta sobre cómo y en qué condiciones la 5G podría ser más o menos intensiva en energía".

"También necesitamos que se dediquen más recursos y atención a los tipos de estrategias que podrían seguir los diseñadores de aplicaciones, los operadores de telefonía móvil, las empresas tecnológicas y los gobiernos con el fin de reducir los comportamientos que consumen mucha energía, en particular en torno a las estructuras de precios planos, la disminución de los precios de los datos por bit y la proliferación de las suscripciones de datos ilimitadas, que fomentan las prácticas de despilfarro y generan efectos directos de rebote".

Tim Foxon, profesor de Transiciones de Sostenibilidad en la Unidad de Investigación de Política Científica de la Escuela de Negocios de la Universidad de Sussex, dijo: "Nuestra revisión plantea que los trabajos sobre las implicaciones del uso de la energía de la 5G se han centrado mayoritariamente en la energía necesaria para alimentar las redes de telefonía móvil. Sin embargo, la energía necesaria para fabricar e instalar los equipos de red y fabricar los teléfonos móviles es una parte potencialmente importante del rompecabezas que parece pasarse por alto de forma rutinaria en las evaluaciones del uso de energía de la 5G".

"Hay signos alentadores de que la industria está empezando a tomarse más en serio esta cuestión de la energía incorporada, y esperamos que esto continúe cuando la industria empiece a mirar hacia los procesos de estandarización para la 6G. Abordar la energía incorporada implica prolongar la vida útil de la infraestructura y los dispositivos, diseñar los equipos para que se puedan actualizar y reparar fácilmente, y mejorar la reutilización y el reciclaje de los equipos".

Académicos de la Unidad de Investigación de Políticas Científicas (SPRU) de la Escuela de Negocios de la Universidad de Sussex llevaron a cabo una revisión de la literatura para examinar las evaluaciones a nivel de toda la red de las implicaciones del uso de energía operativa del 5G, el uso de energía incorporado asociado al 5G, y los efectos indirectos del uso de energía asociados a los cambios impulsados por el 5G en el comportamiento de los usuarios y los patrones de consumo y producción en otros sectores de la economía.

La revisión encontró una sorprendente falta de evaluaciones de las implicaciones del uso de la energía del 5G a nivel de toda la red. Las que existen tienden a producir resultados relativamente alentadores, sugiriendo que la mejora de la eficiencia energética de la 5G puede garantizar que el consumo general de energía de la red se mantenga estable o disminuya a pesar de las altas tasas de crecimiento del tráfico de datos. Sin embargo, los autores de la investigación advierten que varios de estos estudios no revelan completamente los datos y supuestos clave en los que se basan estas conclusiones.

Además, el documento de investigación advierte que los estudios actuales sobre el uso de la energía 5G no tienen en cuenta adecuadamente:

  • el impacto de la energía incorporada asociada a la infraestructura de la red y a los dispositivos de los usuarios
  • los efectos directos de rebote asociados a los cambios impulsados por la 5G en el comportamiento de los usuarios de dispositivos móviles
  • los efectos indirectos más amplios del uso de la energía, incluido el alcance de la 5G para permitir el ahorro de energía en otras áreas de la vida económica y social (los llamados "efectos de habilitación")

La revisión encontró que los escenarios de la industria tienden a enfatizar el potencial de ahorro de energía o de emisiones de la creciente adopción de las TIC, debido a la optimización de los procesos y sistemas y a los cambios estructurales a medida que los procesos virtuales sustituyen a los físicos.

Pero los investigadores del Sussex Energy Group advierten que, aunque algunas estimaciones insinúan que las comunicaciones móviles permiten un ahorro de emisiones diez veces mayor que la huella de la propia industria, aún no se ha evaluado de forma exhaustiva el alcance de la 5G para producir específicamente esos efectos de habilitación, ni tampoco si esos efectos superarían el uso de energía operativa e incorporada de la 5G, así como los efectos de rebote que pueda producir.

El Dr. Laurence Williams, investigador de política medioambiental en la Unidad de Investigación de Política Científica de la Escuela de Negocios de la Universidad de Sussex, dijo: "Hemos identificado una serie de deficiencias potencialmente significativas de la base de pruebas sobre las implicaciones del uso de la energía del 5G. La sorprendente falta de evaluaciones a nivel de toda la red, revisadas por pares y disponibles públicamente, sobre las implicaciones del uso de energía de la 5G, y la divulgación irregular de los datos y supuestos clave de los estudios que sí existen, hacen que actualmente sea imposible concluir con confianza que la 5G reducirá el consumo de energía de las redes móviles".

"En el contexto de los desafiantes objetivos de red cero que exigen reducciones de emisiones en todos los sectores de la economía, esta es una laguna de conocimiento que debe ser abordada. Para ser exhaustivos, los futuros estudios deberían considerar la energía incorporada junto con la energía operativa, e incluir los efectos indirectos del uso de la energía, como los efectos de rebote y los efectos de habilitación. Además, aunque las mejoras en la eficiencia energética son, por supuesto, de crucial importancia, debería tenerse más en cuenta cómo se puede configurar el comportamiento del usuario y los servicios móviles para que sean menos intensivos en energía".

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Laura Andrade

Laura Andrade

Laura Andrade es una periodista freelance especializada en la investigación de la electrónica de consumo, especialmente de smartphones, tabletas y ordenadores. Actualmente participa en varios proyectos en los que se ha encargado de escribir sobre lanzamientos de nuevos productos digitales, aplicaciones, sitios y servicios para publicaciones impresas o en línea. Está constantemente estudiando las últimas tecnologías para estar siempre al día.

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