Salvar el simulador del transbordador: “Era un artefacto que había que preservar”

Todos los astronautas de la NASA que han subido a bordo del transbordador espacial, más de 350, se sentaron primero en su simulador de movimiento completo. Y aunque el simulador estaba firmemente en el suelo, anclado en el interior del edificio 5 del Centro Espacial Johnson, ofrecía un paseo infernal.

“Era absolutamente idéntico a lo que volamos”, dice Bonnie Dunbar, una ex astronauta de la NASA que lanzó en el transbordador espacial cinco veces desde 1985 hasta 1998. “Se volcó sobre su espalda. Vibraba como si se tratara de un lanzamiento y aterrizaba como una entrada del transbordador. Si querías ir al espacio, tenías que pasar el entrenamiento en el simulador de movimiento”.

Después de que el transbordador espacial fuera retirado en 2011, los artefactos del programa fueron enviados por todo el país a varios museos. Actualmente, muy poco del transbordador se quedó en Texas, donde se gestionó el programa y se formó a sus astronautas. Sin embargo, la Universidad A&M de Texas quiso conservar el simulador de movimiento completo del transbordador espacial. El director del departamento de ingeniería aeroespacial de Texas A&M, Dimitris Lagoudas, lideró el esfuerzo para recaudar 500.000 dólares y trasladar el simulador al campus de la universidad en 2012.

El voluminoso simulador, con sus extensos tendidos de cables, tuvo que ser desmontado para el viaje. Al llegar a la universidad, el simulador se colocó en un gran edificio del campus con espacio suficiente para volver a montarlo y exponerlo. Desgraciadamente, poco después, la universidad perdió inesperadamente el control de este edificio. El simulador tuvo que ser trasladado a un almacén más pequeño que no se prestaba a trabajos de reconstrucción.

Allí, acumuló polvo.

Guardando el simulador

Permaneció allí hasta que Dunbar se convirtió en profesora de ingeniería en Texas A&M en 2016. Tenía la mezcla adecuada de experiencia como astronauta y conservadora, ya que había sido presidenta y directora general del Museo del Vuelo en Seattle de 2005 a 2010. A Dunbar se le encomendó la tarea de encontrar un hogar adecuado para el simulador.

Cuando quedó claro que la Texas A&M no disponía de espacio para restaurar y exponer el artefacto, solicitó la ayuda de dos leyendas espaciales de Houston, los antiguos directores del Centro Espacial Johnson George Abbey y Gerry Griffin. Este comité de “Amigos del Simulador” comenzó a buscar un hogar definitivo mientras recaudaba dinero para trasladar y restaurar el simulador. Abbey elogió los esfuerzos de Dunbar.

“A partir de 1976, todas las tripulaciones que volaron en el transbordador se entrenaron en este simulador”, dijo Abbey. “Era un artefacto que había que preservar. Esto no habría ocurrido sin Bonnie”.

Con su ayuda, las piezas pronto empezaron a encajar para Dunbar. El Museo de Vuelo Lone Star, situado en el sureste de Houston, cerca del Centro Espacial Johnson, aceptó convertirse en el nuevo hogar del simulador y proporcionar el espacio adecuado para una exhibición pública. Carl Brainerd, que dirigió el simulador durante tres décadas cuando los astronautas se entrenaban en él, aceptó supervisar su restauración. Por último, el entonces director del Centro Espacial Johnson, Mark Geyer, aceptó albergar el simulador durante su reconstrucción en las instalaciones de la NASA, proporcionando un lugar seguro para que los restauradores se reunieran y trabajaran.

Dos remolques llevaron el simulador a la NASA en Houston a principios de este año, y a mediados de noviembre, con más de 4.000 horas de voluntarios invertidas hasta el momento, el interior del simulador estaba completamente restaurado. No fue una tarea fácil.

Una bestia para restaurar

El simulador del transbordador, con su base de movimiento, era un sistema increíblemente complejo. No sólo entrenaba a la tripulación, sino también a los controladores de vuelo en el Control de Misión. Esto significaba que el simulador tenía que enviar un flujo completo de telemetría a Control de Misión que pareciera “real” a los ordenadores de allí. Como el transbordador contaba con un sólido sistema de telemetría, la creación de una simulación de alta fidelidad requería mucha potencia de cálculo, programación y miles de metros de cables.

Además, había que programar todos los sistemas de a bordo para simular no sólo el lanzamiento y el aterrizaje, sino también miles de escenarios y averías. Había que generar pantallas visuales para las ventanas del transbordador que cubrieran toda la misión, desde el lanzamiento hasta el aterrizaje, mostrando las nubes, los campos de estrellas, los lugares de aterrizaje, la bahía de carga útil, el funcionamiento del sistema de manipulación remota del transbordador y las diferentes cargas útiles de cada vuelo.

Brainerd dijo que no había forma práctica de volver a montar el complejo informático necesario para hacer funcionar el simulador. La electrónica está ya obsoleta. Y el museo no dispondría de los recursos necesarios para mantener y hacer funcionar el simulador. Por lo tanto, gran parte del trabajo de restauración se ha centrado en la limpieza del simulador, la reinstalación de los elementos retirados y la garantía de que la pantalla estática tenga el mismo aspecto y sonido que durante los simulacros de entrenamiento.

“Nuestro gran proyecto fue sustituir toda la iluminación incandescente de la cabina por LED, además de comprar nuevas fuentes de alimentación para la iluminación”, dijo Brainerd. “Esto no fue tan fácil como podría parecer. La iluminación interna de todos esos paneles de interruptores se realizaba mediante 1.600 minúsculas bombillas incandescentes que se soldaban en placas de circuito impreso en la parte posterior de los paneles. Una vez que encontramos LEDs del tamaño y la potencia adecuados para encajar en el espacio disponible, tuvimos que desoldar las 1.600 bombillas y soldar 1.600 LEDs en su lugar.”

Durante el entrenamiento de la tripulación para la última misión del transbordador en 2011, la STS-135, con la aprobación de los astronautas, Brainerd grabó sus sesiones de simulador. Esto significa que el equipo de restauración tiene las pantallas de la cabina, las vistas fuera de la ventana, y quizás lo más notable, la conversación interna de la cabina durante el entrenamiento.

  • Una vista del lado izquierdo de la cabina del simulador de movimiento del transbordador espacial. Carl Brainerd
  • Otra vista. Carl Brainerd
  • Y el lado derecho. Carl Brainerd
Salvar el simulador del transbordador: 'Era un artefacto que había que preservar'
Salvar el simulador del transbordador: 'Era un artefacto que había que preservar'
Salvar el simulador del transbordador: 'Era un artefacto que había que preservar'

“Tendremos estos vídeos integrados funcionando en un televisor en la parte trasera de la cabina y también en una consola fuera del simulador”, dijo Brainerd. “El audio se transmitirá a la cabina a través de los altavoces originales del simulador. Por lo tanto, para un visitante en el simulador, sonará como si hubiera una sesión de entrenamiento en curso.”

El último paso de la restauración es pintar el simulador, lo que está previsto que ocurra a principios del año que viene, y construir los objetos que se expondrán junto a él.

“Estamos en la recta final”, dijo Dunbar. “Esperamos tenerlo en el museo en abril, a tiempo para celebrar el aniversario del primer vuelo del transbordador”.

El Museo de Vuelo Lone Star aún necesita financiación para completar las pantallas de la exposición del simulador. Las donaciones para apoyar este paso final de la restauración, destinadas a la “restauración del SMS-MB”, pueden hacerse aquí.

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Jessica Ávila

Jessica Ávila

Me apasiona la música y todo lo relacionado con lo audiovisual desde muy joven, y crecí en esta carrera que me permite utilizar mis conocimientos sobre tecnología de consumo día a día. Puedes seguir mis artículos aquí en Elenbyte para obtener información sobre algunos de los últimos avances tecnológicos, así como los dispositivos más sofisticados y de primera categoría a medida que estén disponibles.

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