Para los mamíferos, comer otros animales puede aumentar el riesgo de cáncer

El cáncer es un triste hecho de la vida, ya que casi el 40 por ciento de las personas son diagnosticadas con él en algún momento de su vida. Pero los humanos no están solos en esto. Muchas especies diferentes también pueden desarrollar la enfermedad, algunas con más frecuencia que otras. Estudiando estas especies y sus hábitos y defensas naturales (o la falta de ellas), podemos aprender nuevas formas de combatir la enfermedad.

“Una nueva investigación que incluye un estudio exhaustivo del cáncer muestra que muchos mamíferos pueden efectivamente padecerlo. Para comprobarlo, el equipo examinó los registros de 110.148 animales de 191 especies que murieron en zoológicos. Los datos procedían de Species360, una organización internacional sin ánimo de lucro que recoge y unifica este tipo de datos de zoológicos de todo el mundo, según Orsolya Vincze, investigadora del Centro de Investigación Ecológica de Hungría y una de las autoras del trabajo.

Con los datos recogidos por la organización, el equipo de investigación pudo “recopilar información sobre de qué murieron los animales”, aseguró.

El equipo limitó su búsqueda a los datos tomados después de 2010 porque, antes de eso, el registro no era tan bueno, afirmó. Además, el equipo sólo estudió a los animales de los zoológicos porque es difícil recopilar este tipo de información de las especies en la naturaleza. Los animales que padecen cáncer en su hábitat natural también tienen más probabilidades de ser presa o de morir de hambre, y tienden a morir antes, mencionó Vincze.

“Hay que ir a los zoológicos donde se sigue a cada individuo y se sabe cuándo muere y de qué murió”, aseguró.

Lecciones aprendidas

La mayoría de las especies que el equipo estudió presentaban algún riesgo de cáncer. Las dos únicas excepciones -en cuanto a los datos- fueron el antílope negro (una especie de antílope) y la mara patagónica (una especie de roedor). Los datos incluían información sobre 196 y 213 individuos de esas especies, respectivamente.

Los carnívoros, sin embargo, eran especialmente propensos al cáncer. Dentro del conjunto de datos, más de una cuarta parte de los leopardos nublados, zorros de orejas de murciélago y lobos rojos murieron de cáncer, por dar un ejemplo. Según Vincze, existen algunas hipótesis sobre el porqué de este hecho.

Por un lado, los carnívoros tienen un microbioma diferente al de otros tipos de animales, lo que podría ser un problema, ya que una comunidad rica en microorganismos puede ayudar a limitar el cáncer. Los carnívoros, sobre todo los que están en cautividad, también tienen un área de distribución limitada. La falta de actividad física también podría contribuir. La carne cruda -como la que comen la mayoría de los mamíferos carnívoros- también puede contener bacterias u otros microbios que pueden aumentar el riesgo de contraer cáncer. Por ejemplo, la carne de vaca cruda puede ser portadora del virus de la leucemia bovina, que, según algunos estudios, puede incrementar la probabilidad de que un ser humano contraiga cáncer de mama. En general, sin embargo, Vincze aseguró que hay que investigar más en este campo.

Cuanto más grandes son

Sorprendentemente, el volumen de los animales no está relacionado con el riesgo de cáncer. Las mutaciones cancerígenas suelen producirse cuando las células se dividen. En teoría, un animal grande y más longevo debería tener más divisiones celulares que los animales más pequeños y, por consiguiente, deberían ser más propensos al cáncer. Esto se observa en los perros y en los humanos: los miembros más grandes de ambas especies tienden a tener un mayor peligro de cáncer, aseguró Vincze.

Sin embargo, las especies de mayor tamaño no tienen un riesgo especialmente elevado de contraer la enfermedad, un fenómeno denominado Paradoja de Peto. Según Vincze, es probable que esto se deba a que estas especies desarrollaron formas de combatir el cáncer en su pasado genético. Estudiando los mecanismos por los que estas grandes especies suprimen el cáncer, podríamos desarrollar formas de combatir la enfermedad. Y, al estudiar por qué algunas especies tienen mayores casos de la enfermedad, podemos aprender más sobre ella en general, dijo Vincze.

“Podríamos estudiar los mecanismos moleculares e identificarlos, e intentar diseñar nuevos métodos de tratamiento del cáncer tanto en humanos como en animales”, aseguró.

Nature, 2021. DOI: 10.1038/s41586-021-04224-5

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Laura Andrade

Laura Andrade

Laura Andrade es una periodista freelance especializada en la investigación de la electrónica de consumo, especialmente de smartphones, tabletas y ordenadores. Actualmente participa en varios proyectos en los que se ha encargado de escribir sobre lanzamientos de nuevos productos digitales, aplicaciones, sitios y servicios para publicaciones impresas o en línea. Está constantemente estudiando las últimas tecnologías para estar siempre al día.

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