Miembros de nuestra especie estuvieron en Europa Occidental hace unos 54.000 años

Según un estudio reciente, un diente de niño desenterrado de una antigua capa del suelo de una cueva en el sur de Francia pertenecía a un miembro de nuestra especie. De ser así, el diente es ahora la evidencia más antigua de Homo sapiens viviendo en Europa, y su presencia significa que nuestra especie compartió Europa (o partes de ella) con los neandertales durante al menos 10.000 años. Pero otros fósiles del yacimiento sugieren que la historia del Pleistoceno de dos especies fue más compleja de lo que creíamos.

Miembros de nuestra especie estuvieron en Europa Occidental hace unos 54.000 años

Encontrar el primer Homo sapiens en Europa

La gente vivió en Grotte Mandrin, un refugio rocoso en el valle del Ródano, en el sur de Francia, durante decenas de miles de años. Hasta hace unos 54.000 años, esas personas eran neandertales. En las capas más antiguas de sedimentos del suelo de la cueva, los arqueólogos desenterraron un molar de niño. Por su forma y dimensiones, el diente perteneció a un niño neandertal, que era exactamente lo que los paleoantropólogos esperaban en una capa de sedimentos de entre 79.000 y 62.000 años de antigüedad.

Un molar neandertal adulto de la siguiente capa, datado entre 69.000 y 56.000 años de antigüedad, tampoco sorprendió al antropólogo Ludovic Slimak, de la Universidad de Toulouse Jean Jaurès, y a sus colegas. Pero un molar infantil desenterrado de la siguiente capa -con una antigüedad de entre 56.800 y 51.700 años- fue una verdadera sorpresa. El tamaño y la forma del diente no eran claramente neandertales; cuando Slimak y sus colegas lo compararon con otros segundos molares superiores, descubrieron que encajaba mejor con miembros muy tempranos de nuestra propia especie.

El diente de leche de Grotte Mandrin, perdido en la suciedad del suelo de la cueva hace aproximadamente 54.500 años, es ahora la evidencia más antigua de nuestra especie en cualquier lugar de Europa. (Esperemos que la versión pleistocénica del Hada de los Dientes haya recompensado bien al niño por ese diente en particular). Anteriormente, el rastro más antiguo de Homo sapiens en el continente era un diente de 46.000 años y unos pocos fragmentos de hueso de la cueva de Bacho Kiro en Bulgaria, desenterrados en 2020.

Por qué nos importa

Nos interesa saber cuándo llegó nuestra especie a Europa, en parte porque el continente es uno de los últimos lugares que colonizó nuestra especie (lo que resulta irónico a la luz de una historia humana mucho más reciente). Los humanos llevaban viviendo en Australia al menos 10.000 años antes de que el niño Grotte Mandrin dejara caer su diente de leche. Para entonces, sólo las Américas permanecían inexploradas por los humanos.

Aunque nuestra especie fue el primer homínido en llegar a Australia y América, no fuimos los primeros en Europa. Esa es otra razón por la que los paleoantropólogos están interesados en comprender exactamente cuándo, dónde y cómo llegamos al continente. Entender cuánto tiempo pudimos coexistir nosotros y los neandertales podría arrojar algo de luz sobre cómo interactuaron las dos especies y por qué los neandertales se extinguieron hace 40.000 años.

En la Grotte Mandrin, los fósiles y artefactos de las capas de sedimentos del suelo de la cueva que se acumularon después de hace unos 54.000 años nos dicen que nuestra especie no se instaló y sustituyó a los neandertales de un solo golpe. En cambio, parece que los Homo sapiens y los neandertales se intercambiaron en el lugar un par de veces antes de que los neandertales desaparecieran definitivamente. Esto propone que varias oleadas de Homo sapiens se aventuraron en Europa antes de que una se estableciera finalmente.

El momento en el que se produjeron esos cambios y los tipos de artefactos que dejó cada grupo dan una idea de cómo pudieron interactuar las especies, al menos en una zona del sur de Francia. Y Grotte Mandrin también sugiere algo sobre cómo nuestra especie llegó por primera vez a Europa.

Desde el mar, por el río, hasta las estepas

Grotte Mandrin domina el río Ródano, que es uno de los mayores ríos que desembocan en el mar Mediterráneo. El valle del Ródano también forma un corredor natural entre la costa mediterránea y las estepas del norte de Europa. En otras palabras, los habitantes de Grotte Mandrin vivían en una ruta perfecta para la lenta expansión de los cazadores-recolectores desde África, pasando por el Levante, hasta llegar a Europa.

Una vez que nuestra especie se afianzó en el Levante, es fácil imaginar a los grupos humanos expandiéndose gradualmente a lo largo de la costa del Mediterráneo, donde el clima era relativamente hospitalario y las fuentes de alimento eran abundantes. Un gran río como el Ródano ofrecía acceso a peces y mejillones de agua dulce, aves y animales de caza, por lo que a los cazadores-recolectores del Pleistoceno les resultaba muy tentador seguir el río hacia el interior y refugiarse en lugares como la Grotte Mandrin.

Probablemente no sea una coincidencia que algunos de los candidatos a los fósiles de Homo sapiens más antiguos de Europa se encuentren a lo largo de las costas y los ríos de Italia, o que la cueva de Bacho Kiro esté a unos 160 kilómetros de la costa, a vuelo de pájaro del Pleistoceno.

“En conjunto, estos datos insinúan que la cuenca mediterránea, desde la costa levantina hasta el corredor rodiano, parece haber desempeñado un papel importante durante la expansión geográfica de los humanos modernos en Eurasia occidental”, escribieron Slimak y sus colegas.

Trading Spaces: Edición Pleistoceno

Las costas exuberantes y los valles fluviales, como el del Ródano, no sólo eran tentadores para el Homo sapiens. Los ancestros de los neandertales probablemente siguieron rutas similares en su camino hacia Europa hace unos 400.000 años. Cuando nuestra especie apareció, probablemente era inevitable cierta competencia por la comida, los lugares de pesca y el refugio. Pero no sabemos mucho sobre cómo se desarrolló esa competencia o si era más común la violencia o la coexistencia pacífica.

Sabemos, por supuesto, que nuestra especie fue finalmente el único homínido que quedó en pie; no aparecen fósiles neandertales después de hace unos 40.000 años, y el estilo musteriano de herramientas de piedra característico de los neandertales desaparece más o menos en esa época. Todavía no sabemos exactamente cómo se extinguieron los neandertales, pero es razonable suponer que de alguna manera fue culpa nuestra. Es fácil imaginar una obra de teatro de un solo acto en la que los Homo sapiens llegan y se apoderan de Europa de los neandertales en una campaña constante de 10.000 años.

Pero Grotte Mandrin y otros yacimientos nos dicen que, al menos en determinados lugares, la historia fue mucho más compleja. En un puñado de yacimientos del Levante, los fósiles revelan que los Homo sapiens se trasladaron a una zona sólo para ser reemplazados por neandertales unas pocas generaciones después. El cambio de población acabó favoreciendo a nuestra especie en detrimento de los neandertales, pero éstos parecen haber obtenido algunas victorias locales a corto plazo.

En Grotte Mandrin, Slimak y sus colegas encontraron el primer diente de leche de Homo sapiens en una capa de sedimentos de 56.800 a 51.700 años de antigüedad llamada Capa E. Está mezclado con herramientas de piedra hechas en un estilo que se ha encontrado junto a los fósiles de nuestra especie en yacimientos de Levante, que datan aproximadamente de la misma época. Está bastante claro que, al menos durante un tiempo, el Homo sapiens vivió aquí.

Sin embargo, la siguiente capa, llamada capa D porque los arqueólogos no son nada creativos, tiene entre 54.950 y 50.050 años de antigüedad, y los dos molares y un fragmento de diente que contiene son de neandertales jóvenes. También lo son las herramientas de piedra, que son del tipo musteriense, fabricadas casi exclusivamente por neandertales. La siguiente capa también contiene dientes neandertales y herramientas musterienses.

Las herramientas de piedra del tipo asociado a nuestra especie -esta vez un tipo diferente llamado proto-urignaciano- no vuelven a aparecer en Grotte Mandrin hasta una capa de sedimentos que data de hace 44.100 a 41.500 años. Después de eso, los neandertales no volvieron.

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Alberto Berrios

Alberto Berrios

Escribo sobre productos relacionados con el audio desde pequeños altavoces inalámbricos hasta grandes sistemas Hi-Fi. No comparo estos productos con otros, sino que muestro los puntos fuertes y débiles de cada dispositivo separado. Si quieres saber si un determinado producto merece la pena, ¡consulta una de mis reseñas antes de hacer la compra! Gracias por leer, hasta la próxima.

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