Los esfuerzos de Sudáfrica para afrontar su crisis energética carecen de urgencia y coherencia

Los esfuerzos de Sudáfrica para afrontar su crisis energética carecen de urgencia y coherencia

La infraestructura de electricidad de Sudáfrica se ha ido degradando en la última década, con cortes de energía programados y no programados en aumento. A pesar de la ralentización de la actividad económica debido a la pandemia de COVID-19, el país experimentó 1130 horas de cortes de energía programados en 2021, el más alto de la historia.

Esto no sólo provoca el enfado y la frustración de los ciudadanos, sino que también perjudica claramente a las empresas y su productividad. El alivio de la crisis eléctrica es, por lo tanto, una condición previa fundamental para la recuperación económica del país. Debido a esto, los observadores han seguido con mucha expectación la estrategia del presidente Cyril Ramaphosa y su aplicación.

En el Discurso sobre el Estado de la Nación 2021 Ramaphosa enumeró “la rápida expansión de nuestra capacidad de generación de energía” como una de las cinco principales prioridades del gobierno. Este año reiteró que esto no había cambiado. Este sería claramente uno de los principales resultados por los que se juzgaría el éxito de su gobierno.

En su discurso sobre el estado de la nación de 2022 no tocó un tema que hubiera aumentado la confianza en que su gobierno está haciendo progresos en materia de energía. No dio ninguna indicación de planes para revisar el Plan de Recursos Integrados. El último Plan de Recursos Integrados se adoptó en 2019. El plan, que guía el desarrollo de las centrales eléctricas y los plazos asociados, debe ser revisado cada dos años.

Es necesario un plan revisado, sobre todo teniendo en cuenta la rápida evolución de las tecnologías de generación de energía. El plan de 2019 ya ha quedado obsoleto, y es probable que las proyecciones actualizadas conduzcan a un cambio sustancial de los escenarios óptimos de generación de electricidad.

Retrasos en la construcción

El Plan de Recursos Integrados de 2019 preveía acciones inmediatas para construir 1.600 MW de energía eólica, 1.000 MW de energía solar y 513 MW de capacidad de almacenamiento de electricidad para ponerlos en marcha en 2022. Sin embargo, no se espera que estén listos hasta principios de 2024. Entre los proyectos que deben estar listos en 2023 figuran otros 2.600 MW de energía eólica y solar y 750 MW de nuevo carbón, pero el proceso para identificar los emplazamientos y los promotores no ha comenzado. Esto quiere decir que todas estas iniciativas llevan dos años de retraso.

El proyecto del carbón se enfrenta a fuertes vientos en contra como consecuencia del cambio de percepción del carbón por su papel en el calentamiento global. Pero no hay excusa para los retrasos en la puesta en marcha del plan oficialmente aprobado para desarrollar las plantas de energía renovable.

El Ministro de Minerales y Energía, Gwede Mantashe, ejecutor en jefe del Plan de Recursos Integrados, ha sido un partidario vocal de los sectores antes dominantes (pero ahora cada vez menos populares) del carbón, el gas y la energía nuclear. Sin embargo, recientemente ha tratado de asegurar a los sectores solar y eólico que, a pesar de las percepciones en contra, también apoya las energías renovables.

Sudáfrica no puede resolver una crisis energética acuciante mientras altas figuras del gobierno parecen discrepar abiertamente sobre el camino a seguir. Por consecuencia, hay que acoger con satisfacción el mensaje de compromiso conjunto para la aplicación del plan de electricidad. La confianza se vería reforzada por los intentos concertados de recuperar los retrasos en los plazos de implantación y las medidas inmediatas para actualizar el plan energético.

En el discurso sobre el estado de la nación de 2021, el Presidente mencionó que la adquisición del primer y segundo conjunto de desarrollos de energía renovable comenzaría en febrero y agosto de 2021 respectivamente. El primer objetivo se cumplió, pero el segundo se pospuso dos veces, primero a enero de 2022, y luego, a finales de marzo de 2022.

Para el discurso de este año, Ramaphosa indicó que la convocatoria de solicitudes para adquirir la asignación de almacenamiento, ahora muy retrasada, así como 3.000 MW de capacidad de generación de gas, se haría a finales de este año. Esto es insuficiente para ponerse al día con el retraso de las nuevas centrales eléctricas.

Las omisiones y el préstamo para el cambio climático

El Presidente también se mantuvo al margen de los desarrollos energéticos controvertidos.

No afirmó nada sobre la finalización de la enorme planta de carbón de Kusile, que junto con su gemela Medupi, ha estado acosada por retrasos masivos, sobrecostes y averías inexplicables de la maquinaria aún nueva.

También guardó silencio sobre los 1.500 MW de nuevas centrales de carbón previstos en el Plan de Recursos Integrados, que normalmente se esperarían asignar a los promotores en breve. Es posible que se trate de un esfuerzo deliberado por restar importancia a las ambiciones que pueda tener el país en este frente, para que no pongan en peligro los préstamos y subvenciones extranjeras por valor de 131.000 millones de rands que se esperan a cambio de adoptar una vía de desarrollo energético respetuosa con el clima.

Tampoco se mencionó la controvertida iniciativa de energía de emergencia para buques de gas y la renovación de la central nuclear de Koeberg.

En cambio, alabó una iniciativa de generación de hidrógeno verde de Cabo Norte, una tecnología de almacenamiento que se prevé que funcione en su mayor parte junto con la generación de energía renovable, aunque este programa está todavía en una fase de planificación relativamente temprana.

Cambios normativos y la separación de Eskom

Los mayores éxitos del Presidente en el último año han sido en materia de regulación. Ha suavizado los requisitos para la concesión de licencias de producción de energía para facilitar a las entidades la creación de centrales eléctricas de hasta 100 MW. Esto alivió un cuello de botella que ha llevado a muchas más minas, municipios y otras entidades privadas a tomar medidas para establecer su propia capacidad de generación de energía.

En su discurso, Ramaphosa destacó que se prevé que esta capacidad alcance los 4000 MW para las minas y los 1400 MW para los municipios. Se trata de una cifra muy superior a la que se preveía hace tan solo cinco años. Esto contribuirá a paliar el déficit de electricidad.

Para convencer a la escéptica nación de que la crisis energética estaba siendo tratada, el Presidente necesitaba algo nuevo. Para ello, el día del discurso, el gobierno hizo público un borrador revisado del proyecto de ley de electricidad. Este incluye varias reformas propuestas que erosionarían el monopolio de la empresa nacional de electricidad, Eskom.

El proyecto de ley establece además el marco operativo de las nuevas entidades que resultarían de una Eskom desagregada, proceso que se espera que concluya este año.

Los debates sobre el impacto de este nuevo proyecto de ley y en torno a las posibles modificaciones ocuparán un lugar destacado en los próximos meses, y el resultado de este proceso marcará de forma decisiva el futuro de la evolución de la electricidad en Sudáfrica.

En particular, el proyecto de ley impulsará la producción privada de electricidad a pequeña escala -también denominada generación “integrada”- y superará su contribución prevista en el actual Plan de Recursos Integrados. Los avances tecnológicos en materia de almacenamiento de electricidad también hacen viable el uso de fracciones de energía solar y eólica intermitentes mayores de lo previsto.

Esto exige una nueva determinación de la combinación óptima de electricidad de Sudáfrica mediante un nuevo Plan de Recursos Integrados. El trabajo para lograrlo debe comenzar ahora.

Los esfuerzos de Sudáfrica para afrontar su crisis energética carecen de urgencia y coherencia

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Jessica Ávila

Jessica Ávila

Me apasiona la música y todo lo relacionado con lo audiovisual desde muy joven, y crecí en esta carrera que me permite utilizar mis conocimientos sobre tecnología de consumo día a día. Puedes seguir mis artículos aquí en Elenbyte para obtener información sobre algunos de los últimos avances tecnológicos, así como los dispositivos más sofisticados y de primera categoría a medida que estén disponibles.

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