El Falcon 9 puede ser ahora el cohete más seguro jamás lanzado

SpaceX ha estado lanzando cohetes Falcon 9 a gran velocidad últimamente. Con 10 lanzamientos desde principios de diciembre, la empresa ha volado cohetes a un ritmo superior a una misión por semana. Y otro lanzamiento podría producirse hoy mismo, poco después del mediodía (18:13 UTC), con un lanzamiento del satélite Starlink previsto desde Florida.

En medio de esta actividad se han perdido algunos hitos importantes para el cohete Falcon 9, que hizo su debut hace poco más de una década.

Número de lanzamientos

El cohete Falcon 9 ha sido lanzado un total de 139 veces. De ellas, una misión fracasó, el lanzamiento de una misión de suministro a la Estación Espacial Internacional para la NASA, en junio de 2015. No se incluye en este recuento de lanzamientos el fallo previo al vuelo de un cohete Falcon 9 y su satélite Amos-6 durante una prueba de fuego estático en septiembre de 2016.

Desde el año 2020, el Falcon 9 ha sido el cohete más experimentado y activo en Estados Unidos, cuando superó al cohete Atlas V en lanzamientos totales. A nivel mundial, los cohetes rusos Soyuz y Protón, aún en vuelo, tienen más experiencia que la flota del Falcon 9. El Soyuz, por supuesto, sigue siendo el rey de todos los cohetes. Cuenta con más de 1.900 lanzamientos en una docena de variantes del cohete que se remontan a 1957, con más de 100 fracasos.

El Falcon 9 alcanzó un notable hito en Estados Unidos en enero, al igualar y luego superar el número de lanzamientos del transbordador espacial. Durante sus más de tres décadas de servicio, el transbordador espacial de la NASA se lanzó 135 veces, con 133 éxitos. Para poner en perspectiva el ritmo de vuelo del Falcon 9, superó al transbordador mayor en vuelos en aproximadamente un tercio del tiempo.

No hay forma de saber cuántas misiones volará finalmente el Falcon 9. Al ritmo actual, el cohete podría alcanzar los 500 vuelos antes de que termine esta década. Sin embargo, SpaceX también está trabajando activamente para dejar de lado su propio cohete. El éxito del proyecto Starship de la compañía probablemente determinará en última instancia cuánto tiempo seguirá siendo el Falcon 9 un caballo de batalla.

No obstante, parece probable que el Falcon 9 siga volando durante mucho tiempo. Esto se debe a que ahora es el único medio para que los astronautas estadounidenses lleguen al espacio. Y aunque el vehículo Orión de la NASA para el espacio profundo y la nave Starliner de Boeing deberían entrar en funcionamiento en los próximos dos años, es muy probable que el cohete Falcon 9 y la nave Crew Dragon sigan siendo el medio de menor riesgo y coste para poner a los seres humanos en órbita durante al menos la próxima década.

Éxitos consecutivos

Hablando de seguridad, aquí es donde el cohete Falcon 9 ha brillado de verdad últimamente. Desde el fallo del Amos-6 durante su prueba de disparo estático, SpaceX ha completado una racha récord de 111 misiones seguidas del Falcon 9 con éxito. Probablemente serán 112 después del jueves.

Sólo hay otros dos cohetes con una cadena de vuelos exitosos comparable a la del Falcon 9. Uno es la variante Soyuz-U del cohete ruso, que se lanzó 786 veces desde 1973 hasta 2017. El otro es el cohete estadounidense Delta II, que se ha retirado recientemente. (Eventualmente, el cohete Atlas V también podría superar los 100 éxitos consecutivos antes de su retirada a finales de esta década).

Según Wikipedia, en medio de su largo recorrido, el cohete Soyuz-U tuvo una racha de 112 lanzamientos consecutivos con éxito entre julio de 1990 y mayo de 1996. Sin embargo, este periodo incluye el lanzamiento del Cosmos 2243 en abril de 1993. Esta misión debería clasificarse más bien como un fracaso. "Según el célebre científico espacial Jonathan McDowell, el sistema de control del cohete falló durante la fase final de la combustión del Blok-I, y la carga útil se autodestruyó.

Teniendo en cuenta este fracaso, el Soyuz-U tuvo una racha de 100 lanzamientos exitosos entre 1983 y 1986. Se trata del mismo número de éxitos consecutivos del cohete Delta II, originalmente diseñado y construido por McDonnell Douglas y posteriormente pilotado por Boeing y United Launch Alliance. En total, el cohete Delta II se lanzó 155 veces, con dos fracasos. Su último vuelo, en 2018, fue la centésima misión exitosa consecutiva del cohete.

Así que el Falcon 9 ha superado ya a los cohetes Soyuz-U y Delta II en cuanto a éxitos de misión consecutivos, y aparentemente sus bajos costes de seguro de vuelo lo reflejan.

Lo que parece sorprendente de todo esto es que el Falcon 9 acumuló este historial de seguridad al mismo tiempo que SpaceX experimentaba y demostraba la reutilización. En el momento del fracaso de Amos-6 en 2016, la empresa aún no había vuelto a volar una sola primera etapa del Falcon 9. Ahora ha empujado algunos de sus propulsores a volar 11 vuelos, y SpaceX nunca ha perdido una misión en una primera etapa reutilizada, a pesar de que el fundador Elon Musk y otros funcionarios han dicho explícitamente que están empujando la tecnología para encontrar sus límites.

Eso parece ser un argumento bastante poderoso a favor de la seguridad del lanzamiento reutilizable.

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Laura Andrade

Laura Andrade

Laura Andrade es una periodista freelance especializada en la investigación de la electrónica de consumo, especialmente de smartphones, tabletas y ordenadores. Actualmente participa en varios proyectos en los que se ha encargado de escribir sobre lanzamientos de nuevos productos digitales, aplicaciones, sitios y servicios para publicaciones impresas o en línea. Está constantemente estudiando las últimas tecnologías para estar siempre al día.

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