El cohete Ariane 5 duplica la vida útil del telescopio Webb

Este fin de semana hubo dos noticias sorprendentemente buenas sobre el telescopio espacial James Webb. Una de ellas fue ampliamente difundida: tras un intrincado proceso de dos semanas, el telescopio completó su despliegue sin ninguna dificultad. Los siguientes pasos hacia las operaciones científicas son más convencionales.

La otra noticia, menos cubierta pero igualmente importante, surgió durante una conferencia de prensa el sábado. El ingeniero de sistemas de misión de la NASA para el telescopio Webb, Mike Menzel, afirmó que la agencia había completado su análisis de cuánto combustible “extra” quedaba a bordo del telescopio. A grandes rasgos, mencionó Menzel, Webb tiene suficiente propulsor a bordo para 20 años de vida.

Esto es el doble de la estimación conservadora previa al lanzamiento de la vida útil de Webb, que era de una década, y se debe en gran medida al rendimiento del cohete europeo Ariane 5 que lanzó Webb en una trayectoria precisa el día de Navidad.

Antes del lanzamiento, el telescopio fue alimentado con 240 litros de combustible de hidracina y oxidante de tetróxido de dinitrógeno. Una parte de este combustible era necesaria para los ajustes de rumbo a lo largo del viaje hasta un punto estable en el espacio, a unos 1,5 millones de kilómetros de la Tierra, donde Webb realizará observaciones científicas. El resto se utilizará en la órbita final de Webb alrededor del punto estable de Lagrange para mantener la estación y su órbita.

Así, cada kilogramo de combustible ahorrado en el viaje de Webb al punto de Lagrange podría utilizarse para prolongar su vida allí. Como diez años parecían un periodo de funcionamiento bastante corto para un telescopio espacial tan caro y capaz, la NASA ya había contemplado una costosa y arriesgada misión robótica de reabastecimiento. Pero ahora eso no debería ser necesario, ya que Webb tiene al menos dos décadas de vida.

Gran parte de esto se reduce al rendimiento del venerable cohete Ariane 5. La NASA y la Agencia Espacial Europea llegaron a un acuerdo hace más de una década por el que Europa utilizaría su fiable cohete Ariane 5 para elevar el telescopio al espacio y, a cambio, los científicos europeos obtendrían tiempo para utilizarlo.

Durante una entrevista con The Interplanetary Podcast, el director del programa Ariane 5, Rudiger Albat, explicó cómo los científicos europeos de cohetes enfocaron el lanzamiento del Webb. Cada vehículo Ariane 5 es intercambiable, pero los ingenieros y técnicos que participan en la producción del cohete saben qué componentes van en cada cohete. Así que cuando construían una pieza del Webb, un ingeniero podía decir: “Voy a echar un segundo vistazo” para asegurarse de que la pieza era la mejor posible.

El programa Ariane 5 también seleccionó los mejores componentes para Webb basándose en las pruebas previas al vuelo. Por ejemplo, para el cohete destinado a Webb, el programa utilizó un motor principal que había sido especialmente preciso durante las pruebas. “Fue uno de los mejores motores Vulcain que hemos construido”, afirmó Albat. “Tiene un rendimiento muy preciso. Habría sido un crimen no hacerlo”.

Una actitud similar se adoptó con respecto a otros componentes, incluidos los motores de cohetes sólidos que se utilizaron para construir el Ariane 5 que se lanzó hace dos semanas.

Albat admitió que los días previos al lanzamiento fueron agotadores y angustiosos. Pero poco después del lanzamiento, Albat afirmó que él y toda la comunidad espacial europea pudieron sentirse orgullosos cuando el Webb alzó el vuelo y comenzó a desplegar sus alas. Ahora, dijo, “me siento totalmente relajado”. Lo mismo puede decirse de muchos científicos que llevan dos décadas observando el desarrollo de Webb.

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Jessica Ávila

Jessica Ávila

Me apasiona la música y todo lo relacionado con lo audiovisual desde muy joven, y crecí en esta carrera que me permite utilizar mis conocimientos sobre tecnología de consumo día a día. Puedes seguir mis artículos aquí en Elenbyte para obtener información sobre algunos de los últimos avances tecnológicos, así como los dispositivos más sofisticados y de primera categoría a medida que estén disponibles.

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