Buscando fugas de metano, los científicos encuentran “ultraemisores”

La industria de los combustibles fósiles libera millones de toneladas métricas de gas metano en penachos gigantescos durante la extracción y el transporte de esos combustibles, con un alto coste para el clima, la sociedad e incluso los bolsillos de la industria.

Buscando fugas de metano, los científicos encuentran ultraemisores

Aunque las emisiones de metano son relativamente bajas en comparación con las de CO2, cada tonelada tiene la friolera de 30 a 80 veces el potencial de calentamiento relativo (dependiendo de la escala de tiempo de interés). Por otro lado, el metano tiene una vida atmosférica mucho más corta: unos nueve años. Por lo tanto, frenar las emisiones lo antes posible representa una de las mejores apuestas para reducir las temperaturas en las próximas décadas.

Pero hasta la fecha, los métodos para detectar las emisiones de metano han sido limitados, y ha sido un reto encontrar, medir y reducir todas las fuentes antropogénicas. Un estudio reciente describe cómo los investigadores utilizaron un satélite de la Unión Europea para llevar a cabo un estudio global de plumas de metano inusualmente grandes, encontrando 1.800 “ultraemisores” durante el período de 2019 a 2020. Dos tercios de estos emisores estaban relacionados con la industria del petróleo y el gas, y sólo tres países -incluidos los Estados Unidos- eran responsables de la mayor parte del problema.

La eliminación de estas fugas podría evitar unos 0,005° C de calentamiento en los próximos 10 a 30 años, lo que podría ahorrar a la sociedad miles de millones de dólares en costes relacionados con el clima. Muchas de estas fugas se deben a problemas evitables, como las prácticas de mantenimiento y los fallos de los equipos, una forma especialmente atroz de calentar el planeta.

Seguimiento del metano

Investigaciones anteriores han demostrado que al menos un tercio del metano antropogénico procede de la industria de los combustibles fósiles. Sin embargo, debido a la falta de notificación obligatoria de las fugas de metano no intencionadas, o incluso intencionadas (durante el mantenimiento rutinario), esta cifra subestima en gran medida las emisiones reales.

“Me alegro de que empecemos a conciliar los conjuntos de datos atmosféricos y lo que informamos, porque no podemos seguir a ciegas y utilizar cifras que sabemos que subestiman completamente la verdad”, dijo el autor principal, el Dr. Thomas Lauvaux. “Es realmente difícil imaginar que algunos responsables políticos trabajen con cifras que son completamente falsas”.

Aunque estas fugas sólo representan entre el 8 y el 12% del total de las emisiones de metano de la industria, cualquier oportunidad de ahorrar incluso una fracción de grado de calentamiento sigue siendo importante para alcanzar los objetivos climáticos. Pero estas fugas son difíciles de rastrear, y los estudios aéreos de semanas de duración -como los utilizados para controlar las emisiones de metano de los vertederos californianos no sirven para las emisiones globales.

Debido a esto, los investigadores han recurrido a herramientas como el satélite Sentinel 5-P de la Agencia Espacial Europea y el TROPOspheric Monitoring Instrument de a bordo. (TROPOMI). Con los datos recogidos por estos instrumentos, el equipo buscó sistemáticamente emisiones de metano de más de 25 toneladas por hora. El seguimiento proporcionó “instantáneas” diarias que permitieron a los investigadores estimar la cantidad total de metano que se perdía durante estos eventos.

“Al principio, estábamos bastante decepcionados porque descubrimos que la sensibilidad de nuestro sistema era bastante baja (> 25 toneladas/hora), pero luego no podíamos creer la cantidad de estas floraciones gigantes que descubrimos”, afirmó Lauvaux. “Si no tienes un satélite que cubra el mundo todos los días, es posible que no veas muchas de ellas, y así es como han podido evitar la documentación, porque antes no teníamos esta solución de matriz global”.

El conjunto de datos también recogió ultraemisores procedentes del carbón, la agricultura y la gestión de residuos (el 33% del total de detecciones), pero la mayoría procedía de instalaciones de producción o transmisión de petróleo y gas. Como es lógico, la mayoría de ellas se encontraban en algunas de las mayores cuencas de combustibles fósiles del mundo: Turkmenistán, Rusia, Estados Unidos, Irán, Kazajistán y Argelia.

En total, estas fugas liberaron 8 millones de toneladas métricas de metano al año. De ellos, Turkmenistán y Rusia fueron responsables de cerca de 1 millón de toneladas métricas al año cada uno, mientras que Estados Unidos ocupó el tercer lugar, con algo menos de 0,5 millones de toneladas métricas al año.

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Michael Rojas

Michael Rojas

Me convertí en un entusiasta de la tecnología a finales de 2012, y desde entonces, he estado trabajando para publicaciones de renombre en toda América y España como freelance para cubrir productos de empresas como Apple, Samsung, LG entre otras. ¡Gracias por leerme! Si deseas saber más sobre mis servicios, envíame tu consulta a michaelrojas@elenbyte.com.

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