Aquella vez que Catalina la Grande defendió la vacunación contra la viruela

Durante su largo reinado, Catalina la Grande transformó a Rusia en una potencia de Europa. También fue una líder en política de salud pública, defendiendo una campaña nacional de vacunación contra la viruela en una época en la que muchos veían esta práctica con desconfianza. Una carta de la emperatriz en la que se expone su estrategia de vacunación es subastada por MacDougall’s en Londres. En la venta se incluye un retrato de la monarca como “Legisladora en el Templo de la Justicia”, pintado por Dmitry Levitsky, que fue uno de los favoritos de la corte rusa en las décadas de 1770 y 1780. Se espera que las dos piezas se vendan por hasta 1,6 millones de dólares.

Como hemos informado anteriormente, la Organización Mundial de la Salud declaró la viruela como una enfermedad erradicada en 1979, y mucha gente no recuerda lo devastadora que podía ser la viruela. Comenzaba con fiebre alta y vómitos intensos, seguidos de una erupción cutánea. A continuación, la víctima desarrollaba llagas, que acababan formando costras y cayendo, dejando cicatrices en la piel. Alrededor de tres de cada diez infectados morían, y los supervivientes solían quedar con graves cicatrices de por vida, a veces incluso ciegos o con discapacidades permanentes.

Los chinos ya vacunaban a la gente contra la viruela en el año 1500. Los médicos europeos de principios del siglo XVIII recurrían a la variolación (el uso de la viruela para inducir la inmunidad) para controlar la difusión de la viruela, en la que se raspaban en el brazo de una persona las pústulas de la viruela o se inhalaban por la nariz. Aunque las personas que recibían el tratamiento desarrollaban los síntomas comunes de la viruela, como fiebre y sarpullido, el número de muertes era significativamente menor.

A finales de 1700, un puñado de médicos en Inglaterra y Alemania notaron que las personas infectadas con la viruela de las vacas más leve parecían ser inmunes a la viruela, y hubo un par de pruebas tempranas de vacunación en humanos. Por ejemplo, en 1774, un granjero llamado Benjamin Jesty en Dorset, Inglaterra, vacunó con éxito a su esposa e hijos con la viruela de las vacas. Pero fue el médico inglés Edward Jenner a quien se le atribuye la introducción de la vacuna contra la viruela en la práctica médica habitual, tras aplicar una inoculación contra la viruela de las vacas al hijo de su jardinero en mayo de 1796.

La carta de Catalina la Grande al conde Petr Aleksandrovich Rumiantsev está fechada el 20 de abril de 1787, y por tanto es anterior al avance médico de Jenner en casi 10 años. La monarca tenía un antiguo horror a la viruela que se remontaba a su infancia, y su marido, el Gran Duque Piotr Fedorovich, contrajo la enfermedad el día antes de su boda, dejándolo permanentemente desfigurado.

  • Primera página de la carta de Catalina la Grande al conde Piotr Aleksandrovich Rumiantsev sobre la vacunación contra la viruela, 20 de abril de 1787. MacDougall Arts
  • Segunda página de la carta del monarca ruso en la que se pide la campaña de vacunación contra la viruela. MacDougall Arts
Aquella vez que Catalina la Grande defendió la vacunación contra la viruela
Aquella vez que Catalina la Grande defendió la vacunación contra la viruela

Así que, naturalmente, Catalina temió por la salud de su hijo cuando se produjo otro brote de viruela. Se le aconsejó que inoculara a su hijo y heredero Pavel Petrovich, pero consideró que sería “vergonzoso no empezar por mí misma”. Esto la hizo notablemente ilustrada para la época, cuando incluso muchos médicos rusos se oponían a la práctica. Catalina invitó a San Petersburgo a un médico inglés llamado Thomas Dimsdale, ya que había vacunado a toda la familia real británica y a la aristocracia contra la viruela. Se aseguró de tener preparado un carruaje de correo para que Dimsdale escapara rápidamente en caso de que el experimento saliera mal y Catalina sucumbiera a la enfermedad, provocando la ira de su pueblo.

Dimsdale recogió el contenido de una pústula de viruela del joven hijo de un sargento mayor y lo utilizó para inocular a Catherine. Ésta experimentó una semana de leves molestias, pero anunció su total recuperación el 29 de octubre de 1768. Su hijo fue inoculado poco después. “Empezando por mí y mi hijo, que también se está recuperando, no hay casa noble en la que no haya varias personas vacunadas”, escribió en una carta al conde Ivan Grigorievuch Chernyshev, su embajador en Gran Bretaña. “Muchos lamentan haber tenido la viruela de forma natural y por eso no pueden estar a la moda”.

Desgraciadamente, la moda de vacunarse contra la viruela entre la nobleza no se extendió a la población rusa en general, especialmente en las regiones exteriores del imperio. Por ello, Catalina envió en 1787 una carta al conde en la que esbozaba una estrategia para una campaña de vacunación en todo el país. Este es el texto de la carta:

Conde Piotr Aleksandrovich, entre los demás deberes de las Juntas de Beneficencia de las Provincias que le han sido encomendados, uno de los más importantes debería ser la introducción de la inoculación contra la viruela, que, como sabemos, causa grandes daños, especialmente entre el pueblo llano. Esta inoculación debería ser común en todas partes, y ahora es más conveniente, ya que hay médicos o asistentes médicos en casi todos los distritos, y no requiere un gran gasto. Para dar ejemplo de ello, dense órdenes, en la primera ocasión, en cada ciudad de la provincia, para que se cuenten las residencias conventuales sobrantes o los pequeños monasterios suprimidos, y se construya el número mínimo de alojamientos para la estancia temporal de los que no puedan hacerse esta inoculación en casa; el dinero necesario para ello podría tomarse prestado de las rentas municipales. Los médicos provinciales pueden arreglar este asunto, sobre todo porque ahora hay personas enviadas desde nosotros que tienen un salario bajo en contra de las normas: así, ya que el Dr. Gund en Novgorod-Seversky puede llevar a cabo con éxito esta inoculación, entonces añada trescientos rublos a su salario regular de los ingresos restantes de las antiguas fincas del monasterio. Por cierto, seguimos teniendo una disposición favorable hacia usted.

La carta está firmada “Iekaterina”.

[content-egg module=Youtube template=custom/simple]

Laura Andrade

Laura Andrade

Laura Andrade es una periodista freelance especializada en la investigación de la electrónica de consumo, especialmente de smartphones, tabletas y ordenadores. Actualmente participa en varios proyectos en los que se ha encargado de escribir sobre lanzamientos de nuevos productos digitales, aplicaciones, sitios y servicios para publicaciones impresas o en línea. Está constantemente estudiando las últimas tecnologías para estar siempre al día.

Elenbyte
Logo
Comparar artículos
  • Total (0)
Comparar
0