Algunos “verdaderos creyentes” en la colonización espacial empiezan a hacerla realidad

Nota del editor: Este es el primero de una serie ocasional de perfiles de personas que ayudan a liderar la industria espacial comercial, que la administradora adjunta de la NASA, Pam Melroy, ha calificado como “la envidia del mundo”. Todo el mundo sabe quiénes son Elon Musk y Jeff Bezos. Pero hay muchas otras personas que trabajan para dar paso a un futuro en el que los vuelos espaciales sean sostenibles y la actividad económica en el espacio sea rentable. Estas son algunas de sus historias.

Dylan Taylor parecía casi en shock cuando hablamos por teléfono a finales de octubre.

“Esto”, dijo, con la voz quebrada, “ha sido un sueño mío durante casi toda mi vida”.

Taylor había llamado para decir que la alineación de la tripulación para el tercer vuelo humano de la nave New Shepard de Blue Origin había sido finalizada, y que él estaba entre los cuatro pasajeros de pago. El vuelo, que se lanzará el sábado desde el oeste de Texas, incluirá a miembros de la tripulación de alto perfil. En particular, el copresentador de Good Morning America, Michael Strahan, y Laura Shepard Churchley, la hija mayor de Alan Shepard, volarán como invitados junto a Taylor, Evan Dick, Lane Bess y Cameron Bess.

Pero para el espacio comercial, Taylor es uno de los empresarios espaciales más importantes que han viajado al espacio, quizás sólo por detrás del fundador de Blue Origin, Jeff Bezos, y de Sir Richard Branson, de Virgin Galactic, que volaron a principios de este verano.

Volar en el New Shepard esta semana es un paso importante en el viaje personal de Taylor, que espera compartir la experiencia con otros. En 2017, fundó Space For Humanity, que está comprando asientos en New Shepard y en la nave espacial VSS Unity de Virgin Galactic para crear oportunidades para “astronautas ciudadanos.” El objetivo es patrocinar a personas de todo el mundo para que vayan al espacio, experimenten el efecto panorámico y regresen a la Tierra para compartirlo con sus comunidades.

Pero su impacto va mucho más allá de la simple difusión de los vuelos espaciales. En los últimos años, Taylor ha tenido una influencia cada vez más importante, aunque silenciosa, en el desarrollo del espacio comercial. Es presidente y fundador de Voyager Space Holdings, que ha creado una cartera de nuevas empresas espaciales. Una de las pequeñas empresas de Voyager, Nanoracks, obtuvo recientemente un contrato de 160 millones de dólares de la NASA para empezar a desarrollar una estación espacial comercial en la órbita baja de la Tierra.

Para Taylor, esto supuso un momento de gran validación. Se considera uno de los “niños de Gerry”, una cohorte de cadetes espaciales idealistas que creen que los seres humanos deben asentarse en el espacio y que el mejor lugar para hacerlo son los enormes cilindros de O’Neill -teorizados por el físico Gerry O’Neill- que orbitan la Tierra y la Luna. Las estaciones espaciales desarrolladas por el sector privado representan un primer paso concreto hacia este objetivo.

“Soy un verdadero creyente”, dijo Taylor, de 51 años. “Si el estado final es O’Neillian, el modo en que funciona mi cerebro es: ¿cuáles son los obstáculos y las limitaciones, y cómo los superamos?”.

En su opinión, ya hay muchas empresas que construyen cohetes. Así que el mayor obstáculo ahora es el desarrollo de la actividad económica en el espacio, dando a los humanos un propósito para ir allí.

Su respuesta, en última instancia, ha llegado en forma de Voyager, que describe como una empresa operativa “sostenible y benévola”. Busca adquirir pequeñas empresas espaciales prometedoras centradas en actividades en el espacio, como hábitats, mitigación de desechos orbitales y servicio de satélites. Taylor observa la nueva industria espacial y ve que muchas empresas tienen dificultades, aunque tengan buenas ideas. Tal vez tengan limitaciones de capital o no puedan escalar fácilmente.

A través de Voyager, Taylor quiere que los empresarios espaciales hagan lo que mejor saben hacer: innovar. Por ello, Voyager adquiere sus empresas, les proporciona la financiación que necesitan para escalar y les ayuda en el aspecto comercial. De esta forma, Taylor puede ser visto como alguien que ayuda a las nuevas empresas espaciales prometedoras a sobrevivir al “valle de la muerte” por el que pasan la mayoría de las nuevas empresas.

Entrar en el negocio

Taylor creció en Idaho y es hijo de un profesor de ingeniería metalúrgica de la Universidad de Idaho. Era un ávido jugador de béisbol y disfrutaba más del aspecto social de la escuela que del académico. Aun así, sacó las notas suficientes para ir a casi cualquier universidad del país, y finalmente eligió la Universidad de Arizona porque le gustaba el sol. Taylor siguió los pasos de su padre y estudió ingeniería, pero sabía que quería llegar a ser abogado o empresario.

Tras graduarse en la universidad en 1993, Taylor aceptó un trabajo en una empresa de electrónica con sede en Suiza, Saia-Burgess, en Chicago. Entró en el momento justo como uno de los pocos empleados en Norteamérica. Siete años después, Taylor era director general de una empresa con unos cuantos miles de personas en Estados Unidos. Con el cambio de siglo, aún no había cumplido los 30 años, y ya era un joven y agudo ingeniero que había obtenido un MBA y comprendía los fundamentos del negocio global.

Por aquel entonces, Saia-Burgess trasladó sus operaciones en Norteamérica a Troy, Michigan, para estar más cerca de sus clientes del sector del automóvil. A Taylor no le gustó la nueva ubicación y se trasladó a Chicago para estar con sus amigos y una novia que se convirtió en su esposa. Aceptó un trabajo en LaSalle Partners, que ofrecía servicios de banca de inversión e inmobiliarios. Taylor recibió varios ascensos y finalmente fue contratado por Colliers International, una empresa de capital privado de Toronto, en 2009.

Una vez más, se encontró con una empresa en alza. En los seis años siguientes, los ingresos anuales de Colliers pasaron de 400 millones de dólares a unos 3.000 millones. Taylor también ascendió hasta convertirse en director general de las Américas. En 2015, la empresa salió a bolsa y Taylor poseía “una parte importante” de ella. “Ese fue un evento que me cambió bastante la vida”, dijo.

Pero entonces, en 2019, Colliers despidió a Taylor por “uso de información privilegiada”. Estaba trabajando como director general de su división de servicios inmobiliarios. Esto podría haber sido otro evento que cambiara la vida, aunque no en el buen sentido. Una investigación posterior, sin embargo, descubrió que no había habido tratos indebidos. “En resumen, decidí marcharme”, dijo Taylor. “Y cuando me iba, hubo un desacuerdo que se resolvió por completo”. Taylor y Colliers emitieron un comunicado conjunto, resolviendo amistosamente el asunto.

Taylor había querido dejar Colliers después de un cuarto de siglo en el mundo de los negocios porque estaba cada vez más interesado y apasionado por los vuelos espaciales. La primera vez que se interesó por el espacio fue en 2007, cuando conoció al cofundador de Space Adventurers, Eric Anderson, en el Foro Económico Mundial de Davos (Suiza).

Para entonces, Taylor ya estaba financieramente preparado para la vida. “Estoy sentado en el Foro Económico Mundial, y supuestamente eres el rey del mundo”, dijo. “Tienes más dinero del que necesitas. Sin embargo, no te sientes realizado. Empecé a pensar en mi propósito”. Taylor pronto se dio cuenta de que su propósito era ayudar a la humanidad a extender su alcance al espacio para convertirse en una especie espacial. Taylor acabó invirtiendo en las empresas de Anderson, y el ingeniero aeroespacial empezó a introducir a Taylor en su red.

El negocio del espacio

Una de las personas más importantes que Taylor conoció en esos años fue Joe Landon, cofundador de la empresa de inversiones iniciales Space Angels. Los dos hicieron buenas migas. Landon presentó a Taylor a sus amigos del espacio, y Taylor le correspondió con presentaciones a posibles inversores.

Landon dijo que Taylor creía que la industria espacial estaba preparada para una gran expansión. Esto fue en 2012 más o menos, mucho antes de que SpaceX realmente alcanzara su nivel y años antes de que una serie de empresas espaciales comerciales salieran a bolsa a través de Sociedades de Adquisición de Propósito Especial. Y Taylor estaba dispuesto a poner su propio dinero detrás de esta creencia.

“Con frecuencia era el primero [en enviar un] cheque a una empresa”, dijo Landon, que ahora es vicepresidente de Desarrollo de Programas Avanzados en Lockheed Martin. “Hizo muchas pequeñas inversiones en muchas empresas. Y esto era realmente contrario a lo que decía la sabiduría convencional de la época. Otros inversores ángeles hacían una inversión espacial y luego esperaban a ver cómo se desarrollaba durante un par de años. Pero Dylan hizo lo contrario. Y resultó ser una gran estrategia, porque muchas de esas empresas tienen bastante éxito ahora”.

Taylor dijo que ha invertido “decenas de millones de dólares” en el espacio comercial durante la última década. “No es dinero de Elon Musk o Jeff Bezos, pero es dinero real”, dijo. “He tratado de repartirlo, respaldando a los equipos adecuados para darles la señal que pueden utilizar para atraer más capital”. Junto a Mark Cuban, por proponer un ejemplo, Taylor extendió uno de los dos primeros cheques a Relativity Space.

A medida que aprendía más sobre la industria espacial y entendía los problemas por los que pasan los emprendedores, Taylor se dio cuenta de que su experiencia empresarial y su capital se aprovecharían mejor permitiendo a otros emprendedores hacer lo suyo. Así que creó Voyager Space en 2019 para adquirir empresas, retener sus equipos de liderazgo y proporcionar recursos para el éxito. Este enfoque ahora parece estar dando sus frutos con Nanoracks y un puñado de otras empresas.

La propia Voyager probablemente saldrá a bolsa el año que viene, dijo Taylor, con una oferta pública inicial tradicional. Esto permitirá a Taylor hacer más de lo que ha estado haciendo y dar a la gente y a las empresas los recursos que necesitan para hacer cosas más significativas en el espacio más rápidamente.

Durante la última década, dijo Taylor, SpaceX ha tenido éxito en el desarrollo de un acceso fiable y de bajo coste al espacio. Esto significa que la próxima década se centrará en los destinos: hábitats espaciales, datos de las constelaciones y creación de herramientas de gestión del tráfico espacial que permitan el libre comercio. Si él y otros empresarios tienen éxito junto con el gobierno, esto conducirá eventualmente a más infraestructura en la Luna y más personas en el espacio profundo.

“Creo que el espacio es una herramienta de transformación, y representa la capacidad de la humanidad para salir de la pecera y verse con más claridad”, dijo. “Nos permite reimaginar lo que la humanidad puede ser”.

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Jessica Ávila

Jessica Ávila

Me apasiona la música y todo lo relacionado con lo audiovisual desde muy joven, y crecí en esta carrera que me permite utilizar mis conocimientos sobre tecnología de consumo día a día. Puedes seguir mis artículos aquí en Elenbyte para obtener información sobre algunos de los últimos avances tecnológicos, así como los dispositivos más sofisticados y de primera categoría a medida que estén disponibles.

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